文/John Cumbers

美国的生物经济正蓬勃发展。从人们吃的食物到注射的疫苗,生物产品无所不包,该市场的价值已达到约1万亿美元的水平,而且预计在未来20年将在全球范围内增长到30万亿美元以上。植物基汉堡、可回收生物塑料、混凝土、服装和用于采矿的微生物只是最新进入市场的生物基产品中的一部分。

为了支持生物经济的蓬勃发展,白宫在周一宣布,美国总统拜登将签署行政命令,推出《国家生物技术和生物制造计划》(National Biotechnology and Biomanufacturing Initiative.)。笔者之前在文章中说过,美国需要一个“生物带”,以便把创新性的生物技术带到农村,从而创造出适用于所有人的生物经济。周一的声明让美国距离这一愿景的现实又近了一步。

通过上述行政命令,拜登政府希望通过加强供应链来应对公共卫生和气候挑战。它呼吁联邦政府对生物技术进行战略性投资,加强国内生物制造,并形成一支可持续的劳动力队伍,在全美范围内推动安全可靠的生物技术创新。

随着美国民众开始接受新冠疫苗的秋季加强针 接种,生物技术对经济的影响从未如此明显。免费向公众提供的新冠疫苗可能会让社会避免经历另一个致命的冬天,并保护全球经济,但疫苗远不是唯一利用生物技术制造出的产品。“美国生物经济的价值超过了9,500亿美元,占美国GDP的5%以上。这超过了建筑业的贡献,与信息行业的贡献相当。”非营利性全球政策智库“美国科学家联盟”(Federation of American Scientists)的高级研究员Michael A. Fisher表示。

他在8月警告说,如果没有足够的联邦支持,美国的生物经济可能会输给竞争对手。“中国的目标是在21世纪的生物经济中占据主导地位,并在其五年计划中把生物经济的发展列为优先事项。从2016年到2021年7月,中国的创新生物制药上市公司的市值在几个主要股票交易所中增长了约127倍,达到3,800多亿美元,其中生物技术公司占了市值的47%以上。”

发展生物经济似乎是美国两党能够达成一致的少数议题之一,但进展一直时断时续。十年前,奥巴马政府发布了《国家生物经济蓝图》(National Bioeconomy Blueprint),这是一个发展美国生物经济的战略计划。2019年,特朗普政府主办了美国生物经济白宫峰会(White House Summit on America’s Bioeconomy)。相比之下,如今最大的不同是,这次有了一个国会法案,为美国生物经济的所有独立部分提供协调。

作为最近通过的《芯片与科学法案》的一部分,美国国会提供了520多亿美元用于制造业、科学研究和劳动力发展,其中重点是半导体。另外,这一跨党派的产业政策还将扩大对美国国内生物制造的研究,加快新生物技术产品的商业化,培训多样化的生命科学专业人员队伍,并正面解决与新生物技术有关的伦理、法律、环境、安全、保障和其他适当的问题。该法案创建了一个协调联邦资源的机制,并制定了一个持续的生物经济战略。

为奥巴马政府撰写了2012年《国家生物经济蓝图》的Mary Maxon说:“感觉事情终于以一种协调的方式走到了一起。”她现在是Schmidt Futures负责生物期货的执行董事,这是一个资助科学技术研究的慈善组织。“美国在制定国家生物经济战略方面正接近领先地位,现在有机会赶上许多已经制定了循环生物经济战略的国家。”

在过去的十年中,包括德国和英国在内的其他国家是世界上第一批为其生物经济和合成生物学部门制定路线图的国家。不久之后,中国开始向其蓬勃发展的生物技术领域投入巨额资金。多年来,这些国家见证了本地生物经济的急剧增长。从创新的基于细胞的药物,到更环保的化肥,全球生物技术领域已经提供了众多能改善人们生活的产品。

“过去十年推出的产品包括用于早期发现癌症的血液检测、用于疾病治疗的抗体疗法、无肉汉堡、可生物降解塑料、用蘑菇制造的砖头、面霜等等,但这只是开始。”总部位于旧金山的DNA制造公司Twist Bioscience的CEO Emily Leproust说。“在未来,该行业将加快医疗保健、工业化学品、农业甚至数据存储领域的产品开发,并为这种新型工作创造大量有意义的就业机会。”

Ginkgo Bioworks的CEO Jason Kelly则表示,“未来的铸造厂将是生物铸造厂。”该公司是一家估值40亿美元的合成生物公司,总部位于波士顿。“随着世界进入DNA时代,我很高兴看到美国政府会承诺确保美国在合成生物学方面有着领先地位。”

美国的生物经济增长计划会怎样?这仍然是一个悬而未决的问题。专家们有180天的时间来制定和实施一项战略,以满足美国许多复杂的需求。Michael A. Fisher写道:“现在是与实施新的美国生物经济战略的联邦官员接触的重要机会。”

美国政府内部似乎越来越意识到,植物、微生物和其他生物可以用来生产产品,而这符合美国振兴国内制造业和减少碳排放的双重需要。这对任何打算利用生物技术推动发展的行业来说都是个好兆头,但白宫将如何优先发展美国生物经济(约占GDP的5%),而不是更常被谈论的美国半导体产业(约占GDP的1%),则还有待观察。

随着越来越多的生物基产品进入市场,以及全球生物经济规模的增长,国际竞争也在加剧。与其他全球产业一样,竞争是激烈的,但在新的协调战略的推动下,美国生物经济有望在未来一段时间内保持其竞争力。

本文作者是福布斯资深撰稿人,文章观点仅代表个人。

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